Spulen wir bis ans Ende des 20. Jahrhunderts vor, um die Nagetiere zu treffen, die Wissenschaftlern helfen, die komplexen Beziehungen zwischen Ernährung und Epigenetik zu enträtseln. Es gibt eine Reihe von zur Fellfarbe bei Mäusen beitragenden Genen und eines davon heißt Agouti. Es gibt zahlreiche Versionen des Agouti-Gens, die zu verschiedenen Fellfarben führen, indem sie die Menge und Art der Pigmentmoleküle im Fell beeinflussen. Die interessanteste Agouti-Variante – zumindest für Epigenetiker – ist als 'agouti viable yellow', oder abgekürzt Avy bekannt.

Wenn Avy keine oder nur wenig Methylierung aufweist, dann ist es in allen Zellen aktiv und die Maus ist gelblich. Es ist wahrscheinlicher für diese gelblichen Mäuse, unter Gesundheitsbeeinträchtigungen zu leiden, wie Fettleibigkeit, Diabetes und Krebs. Aber wenn Avy stark methyliert ist, schaltet es sich im gesamten Körper aus. Das bedeutet, dass die Maus eine rußig-braune Farbe und keine gesundheitlichen Probleme hat, obwohl sie über das exakt gleiche Agouti-Gen wie die gelbliche Maus verfügt.

Zwischen diesen beiden Extremen kann Avy zu unterschiedlichem Grad methyliert sein und dies steuert das Aktivitätsniveau des Gens. Das Ergebnis ist eine wunderschöne Bandbreite an gescheckten Mäusen, bei denen die Avy-Aktivität von Zelle zu Zelle variiert. Genetisch identische Mäuse eines Wurfs rangieren in der Fellfarbe von einem zum anderen Ende dieses Spektrums, abhängig von den in der Gebärmutter festgelegten epigenetischen Variationen.