Mein nächstes Reiseziel geht auf das 6. Jahrhundert zurück und wurde nach Birm, dem Führer eines sächsischen Stammes benannt. Heute ist Birmingham die zweitgrößte Stadt Großbritanniens und das kommerzielle Zentrum der „Midlands“. Außerdem gibt es hier mehr Kanäle als in Venedig! Ich nutze die Gelegenheit für ein Rendezvous mit Bryan Turner (Universität Birmingham) in einer lebhaften Weinbar am Kanal. Bryan empfiehlt den Bardolino und wir genießen das warme Kirscharoma, während er über Details seiner wissenschaftlichen Leidenschaft, der Histonacetylierung plaudert. „Histone sind die im Zellkern am häufigsten vorkommenden Proteine – die Proteine, die unsere DNA verpacken. Sie können auf ganz unterschiedliche Weise modifiziert werden und beeinflussen die Genexpression, egal ob sie stillgelegt oder aktiv sind. Jeder Zelltyp hat ein ganz eigenes Genexpressionsmuster und dieses muss während des Zellwachstums und der Zellteilung erhalten bleiben. Was ich wirklich gern herausfinden möchte ist, wie Zellen sich daran erinnern, wer sie sind“, sagt er nachdenklich.

Ich stelle ihm Fragen zu diesen Modifikationen und ihrer Funktionsweise. Er erzählt mir von der Acetylierung. Zunächst muss ich einmal verstehen, dass die Lysine innerhalb der Histone eine positive Ladung haben. Aus diesem Grund werden sie von der DNA mit negativer Ladung angezogen. „Wenn die Acetylgruppe angelagert wird, verschwindet die positive Ladung dieses Lysins, es geht also elektrische Ladung verloren.“ Die Biochemie gewinnt viel bei einem Glas Wein betrachtet. „Dadurch, dass positive Ladung verloren geht, bindet sich das Endstück des Histons weniger stark an die DNA, wodurch die DNA freigesetzt wird und transkribiert werden kann und die Expression des Gens ermöglicht wird .“ Aber das ist noch nicht alles. „Wir wissen, dass dies auch noch spezifischer funktionieren kann“, fährt Bryan fort. „Ein anderer Weg ist die Acetylierung eines bestimmten Lysins. Dies schafft eine Bindestelle für ein bestimmtes Protein , das sich dann an das Ende dieses Histons bindet und eventuell die Art und Weise ändert, in der das Gen exprimiert wird.“

Ich staune, als ich erfahre, dass sogar in dem Wein, den ich gerade trinke, Spuren des Vitamins Nicotinamid enthalten sind. Dieses Vitamin zählt zu den Ernährungsfaktoren, mit Auswirkungen auf Enzyme, die Acetylgruppen addieren oder entfernen und die wiederum die Genaktivität ändern können. „Trotz all des Rummels in Bezug auf die Gentechnik“, erklärt Bryan, „ist es ausgesprochen schwierig, die DNA-Sequenz zu modifizieren. Das Verhalten eines Enzyms lässt sich viel leichter ändern.“ Er erzählt mir von Histondeacetylasen, Enzymen, die Acetylgruppen von Histonen entfernen. Arzneimittel, die diese Enzyme hemmen, werden derzeit als potenzielle Behandlungsmöglichkeit für Krebs getestet. Bemerkenswerterweise kommt ein Deacetylasehemmer und Anti-Krebs-Wirkstoff, die Buttersäure, natürlich im Darm vor – sie wird dort von freundlichen Bakterien produziert. Die Menge an Buttersäure und mir ihr in Zusammenhang stehender Verbindungen, die diese Bakterien produzieren, hängt von der Ernährung ab. „Dies könnte ein Grund dafür sein, warum eine Ernährung mit viel grünem Gemüse vor Dickdarmkrebs schützt“, schlägt Bryan vor.