In de trein naar München begin ik na te denken over de consequenties van deze nieuwe kennis. Wat betekent epigenetica werkelijk voor de menselijke soort? Kunnen we het leven naar onze hand zetten met deze pas ontdekte controle over onze moleculen? Duitsland heeft in het verleden al eens kennis gemaakt met mogelijk misbruik van dergelijke technologieën, en stelt zich bijgevolg behoudend op ten opzichte van iedere vorm van genetisch onderzoek. “In Duitsland heerst een algemene angst tegenover alles wat te maken heeft met biologische therapie”, bevestigt Axel Imhof (Universiteit van München).

“Het begint bij stamceltherapie en strekt zich uit tot gentherapie en zo’n beetje alles wat iets doet bij cellen dat niet onder een chemische behandeling valt.” In feite heeft Duitsland, voornamelijk vanwege het standpunt over genetisch onderzoek, de boot gemist als het gaat om biotechnologie. Ze waren ook heel voorzichtig in het meedoen met het Humaan Genoom Project. Wanneer Axel de tijd doorbrengt met familieleden, zeggen ze soms dingen als ‘Weet je, ik snap niet goed wat je allemaal doet, maar ik ben bang dat het lelijke dingen zijn’. Hij is ervan overtuigd dat voorlichting op scholen over wetenschap dit probleem kan aanpakken.

Axel geeft toe dat wetenschappers deels te verwijten valt dat ze de mensen op een dwaalspoor zetten. “Wetenschappers willen fondsen werven voor hun onderzoek. Als ze beschrijven wat ze doen creëren ze verwachtingen die ze wellicht niet kunnen waarmaken. Maar ze moeten wel verwachtingen wekken om subsidiegevers van de overheid te overtuigen van het belang van hun onderzoek.” Een strategie waarbij zowel het grote publiek als de politici beter worden voorgelicht over belangrijke wetenschappelijke zaken zou de situatie kunnen verbeteren. Axel werkt met vliegen, gist en bacteriën, dus hoeft hij zich niet al te veel zorgen te maken over wetgeving die het onderzoek kan tegenhouden. Zijn onderzoeksteam is geïnteresseerd in enzymen die kunnen beïnvloeden hoe histon-eiwitten inwerken op DNA. Uiteindelijk wil hij de epigenetische code ontcijferen.